Dans les coulisses du parcours de la gymnaste Sunisa Lee vers l’or olympique


C’est une fin d’après-midi d’avril, et Sunisa «Suni» Lee est l’endroit où la plupart des gens se retrouvent un an après le début de la pandémie: à la maison, en sweat-shirt, en train de parler dans une webcam. La gymnaste de 18 ans est sur le point d’entrer dans l’histoire aux Jeux olympiques d’été, mais avec Zoom, elle est comme n’importe quelle adolescente, réfléchissant à tout ce qu’elle équilibre dans les coulisses.

Tout en s’entraînant pour des Jeux extrêmement imprévisibles, Lee s’est occupée de son père récemment paralysé, pleurant la mort de sa tante et de son oncle de COVID et se remettant d’un pied cassé qui a mis en péril son rêve de gagner l’or. Maintenant, Lee, dont les parents ont émigré du Laos, se bat également pour se qualifier comme la toute première gymnaste olympique américaine Hmong, alors que sa communauté est aux prises avec une flambée nationale de violence anti-asiatique. «Les gens nous détestent sans raison», dit Lee depuis la maison de ses parents à St. Paul, Minnesota. «Ce serait cool de montrer que nous sommes plus que ce qu’ils disent. Je ne sais pas comment expliquer ça … »

Le père de Lee rapproche son fauteuil roulant de l’écran Zoom et répond à sa place. «Ce serait la plus grande réussite de toute personne Hmong aux États-Unis», dit-il. «Cela restera dans l’histoire.»

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ELLE a rendu visite à Lee pour une pratique dans son gymnase à domicile dans le Minnesota, où elle s’entraîne avec l’entraîneur Jess Graba depuis plus d’une décennie.

Avant le report des Jeux olympiques de Tokyo en mars 2020, la famille de Lee se préparait pour le voyage de sa vie. Bien qu’elle n’ait pas encore fait partie de l’équipe, ses parents John Lee et Yeev Thoj n’avaient aucun doute. Ils ont acheté des billets d’avion pour regarder leur fille concourir et ont prévu de célébrer après avec un voyage au Laos pour montrer à Lee et à ses frères et sœurs où ils ont grandi. John et Yeev sont tous deux des Hmong, un groupe ethnique composé de personnes principalement de Asie du Sud-Est et régions de Chine qui ont combattu aux côtés des États-Unis pendant la guerre du Vietnam. Après avoir perdu la plupart de leurs terres pendant la guerre, de nombreux Hmong ont fui vers la Thaïlande en tant que réfugiés. À la fin des années 70 et 80, vers 90 pour cent des réfugiés s’étaient réinstallés aux États-Unis, où sont maintenant 18 clans Hmong, le plus grand résidant à Minneapolis-St. Paul.

Stuttgart, Allemagne 12 octobre médaillée de bronze Sunisa Lee des États-Unis célèbre sur le podium lors de la cérémonie de remise des médailles pour les femmes aux barres asymétriques finale dans les finales par agrès au cours de la 9e journée de 49e Championnats du monde de gymnastique artistique de la figue à Hans Martin Schleyer Halle le 12 octobre 2019 à Stuttgart, Allemagne photo de Laurence Griffithsgetty Images

Lee (ici aux Championnats du monde 2019) dit qu’elle utilise sa plate-forme en tant que gymnaste d’élite pour «faire connaître la communauté Hmong».

Laurence Griffiths

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Lee décrit sa communauté là-bas comme «très proche». Plus de 300 personnes viennent au voyage de camping annuel de sa famille et elle ne peut pas se rendre dans un magasin asiatique local sans que quelqu’un lui demande après son père. Elle est devenue elle-même une sorte de célébrité locale. Lors des événements Hmong, Lee est arrêtée pour des photos par des gens qui lui disent à quel point ils sont fiers. «C’est bien de savoir que je peux me rabattre sur eux», dit-elle. «Le soutien est incroyable.»

Mais en mai dernier, à peine deux mois avant la cérémonie d’ouverture des Jeux olympiques, la famille de Lee et le reste de la communauté Twin Cities Hmong se sont retrouvés plongés dans la conversation nationale sur la race et la police. Kellie Chauvin, la désormais ex-épouse de Derek Chauvin, l’officier qui a assassiné George Floyd, est Hmong américaine. Il en va de même pour Tou Thao, un autre officier sur les lieux qui doit être jugé en août le des charges d’avoir aidé et encouragé à assassiner au deuxième degré et d’avoir aidé et encouragé l’homicide involontaire coupable au deuxième degré dans le cadre du meurtre de Floyd. Dans le cadre des manifestations qui ont suivi, plusieurs à proximité Entreprises américaines Hmong ont été vandalisés. John dit que cela est devenu «effrayant» lorsque plusieurs maisons de leur quartier ont été cambriolées.

«J’essayais de faire connaître la communauté Hmong», dit Lee. «Quand cela s’est produit, j’ai eu l’impression que c’était un revers.»

L’entraîneur de Lee, Jess Graba, a déclaré que son talent était évident même lorsqu’il était enfant. «Ses flips étaient un peu fous – elle s’était entraînée dans sa cour – et elle avait clairement une certaine capacité à se mettre à l’envers sans crainte.

Le voyage de Lee aux Jeux olympiques a commencé avec un matelas grumeleux et un morceau de contreplaqué. Ses parents étaient impatients de préoccuper leur enfant de sept ans, énergique et obsédé par la gymnastique, et une poutre d’équilibre semblait être la distraction parfaite. John a construit une structure de quatre pieds de long à partir d’un matelas de rechange qui, à son crédit, se trouve toujours dans leur cour aujourd’hui. Il a également appris à Lee, qui est l’un des six enfants, à faire des sauts sur le lit.

jeune suni

En grandissant, Lee (ici en 2013) a pratiqué la gymnastique dans sa cour arrière sur une poutre de fortune fabriquée à partir d’un vieux matelas.

Courtoisie

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Lee dit que son père John, qui a été laissé paralysé de la taille après un accident en 2019, lui donne des discours d’encouragement avant chaque compétition de gymnastique.

Courtoisie

À ce moment-là, Lee avait attiré l’attention de Jess Graba, un entraîneur de Midwest Gymnastics. «C’était super brut et elle n’était qu’une petite fille, mais elle avait du talent», dit Graba, se rappelant quand ils se sont rencontrés. «Ses flips étaient un peu fous – elle s’était entraînée dans sa cour – et elle avait clairement une certaine capacité à se mettre à l’envers sans crainte.

En 2016, alors qu’elle avait 14 ans, Lee a été nommée dans l’équipe nationale junior des États-Unis, et il est devenu clair que Graba pourrait entraîner l’un des prochains grands gymnastes américains. Ils ont voyagé à travers le monde ensemble pour des compétitions, et en 2018, Lee avait remporté une médaille d’or aux barres asymétriques aux championnats nationaux. La quintuple médaillée olympique Nastia Liukin, la héroïne de longue date de Lee, a remarqué l’athlète de haut vol. «Ses capacités en tant que gymnaste, en particulier sa routine au bar, sont incroyables», a déclaré Liukin à ELLE. «Mais c’est la force mentale inégalée dont elle a fait preuve pendant la période la plus difficile de sa vie qui fait d’elle la personne qu’elle est.

«C’est la force mentale inégalée dont elle a fait preuve pendant la période la plus difficile de sa vie qui fait d’elle la personne qu’elle est. –Nastia Liukin

À peine deux jours avant les championnats nationaux 2019, John est tombé d’une échelle en coupant un arbre. Il était paralysé de la poitrine vers le bas. À l’époque, Graba pensait que Lee ne devrait pas concourir par souci pour sa sécurité: une athlète distraite est un danger pour elle-même car elle est beaucoup plus susceptible de perdre sa concentration et de se blesser. Cela aurait été une fin dévastatrice à une décennie d’entraînement, car les nationaux sont comme une pré-qualification non officielle pour les Jeux Olympiques. Mais John est resté confiant dans la capacité de sa fille à concourir sous pression. Avant que Lee ne monte sur le tapis, ils ont fait face à FaceTimed et il lui a conseillé de se vider l’esprit et de ne pas oublier de s’amuser. «Elle peut rester concentrée lorsqu’elle y réfléchit», dit-il.

Stuttgart, Allemagne 10 octobre sunisa lee des états-unis participe au saut lors de la finale du concours complet féminin le jour 7 des championnats du monde de gymnastique artistique de la figue le 10 octobre 2019 à Stuttgart, Allemagne photo de laurence griffithsgetty images

Le père de Lee dit: «Elle peut rester concentrée quand elle y réfléchit.»

Laurence Griffiths

Alors que John regardait la compétition depuis son lit d’hôpital, rayonnant de fierté, Lee a remporté la médaille d’argent au concours général, réussissant l’une des routines de bar les plus difficiles au monde. Un mois plus tard, au camp de sélection des championnats du monde des États-Unis, elle est venue à quatre dixièmes d’un point de battre Simone Biles au concours général – le le plus proche n’importe qui est venu à Biles depuis des années – et a fait un pas de plus vers la réalisation de son rêve olympique.

En mars 2020, Lee faisait défiler Twitter après l’entraînement lorsqu’elle a vu la nouvelle: les Jeux olympiques ont été reportés, pour la première fois dans l’histoire moderne, en raison de COVID. Lee essuya ses larmes avec des mains crayeuses alors que des années de plans soigneusement élaborés étaient jetées dans les limbes. «Il est très difficile de se voir enlever cela sans avoir aucun contrôle», dit-elle. «J’ai traversé une phase dépressive et il était difficile de m’en sortir.»

Pendant des semaines, Lee ne pouvait guère faire plus que dormir et pleurer. Son gymnase a été fermé pendant trois mois – pratiquement une éternité dans la chronologie impitoyable d’une gymnaste d’élite. Lors de sa réouverture en juin, Lee s’est cassé le pied, ce qui signifie trois mois supplémentaires de temps d’arrêt. «Si vous étiez prêt à 100% pour les Jeux olympiques de 2020, alors vous passez l’année à dire: ‘Ne nous blessons tout simplement pas. Ne faisons simplement aucune erreur », dit Graba.

Lee a trouvé une source de réconfort inattendue chez Biles, qui est passée de sa plus grande compétition à l’une de ses plus proches amies après leur compétition en 2019. «Elle était là pour moi», dit Lee. Pendant le verrouillage, ils ont envoyé sur Snapchat et envoyé des SMS – deux des seules personnes au monde à avoir vraiment compris le courage d’attendre une autre année que les Jeux commencent.

Simone Biles et Sunisa Lee assis côte à côte en justaucorps violet et argent lors d'une compétition

Lee dit qu’après avoir concouru contre Simone Biles aux Mondiaux en 2019 (ici), ils sont devenus «très proches».

Laurence GriffithsGetty Images

Puis, alors que le pays continuait de faire face à une augmentation des taux de COVID à l’été 2020, la propre famille de Lee a été dévastée par le virus. Sa tante et son oncle – des membres de la famille proche qui la gardaient quand elle était enfant – sont tous deux morts du COVID à moins de deux semaines d’intervalle. L’oncle de Lee, un chaman Hmong, avait aidé à guérir son pied blessé avec du gingembre chaud et d’autres plantes médicinales. Comme tant d’autres l’ont fait pendant la pandémie, Lee dit au revoir sur Zoom.

suni en famille

Pour Lee, le seul point positif au milieu d’une année de blessures, de morts et de déceptions était de passer plus de temps avec sa famille.

Courtoisie

Alors que la nation commence lentement à guérir, Lee aussi. Elle peut maintenant repérer de petites doublures argentées de l’année écoulée, comme passer plus de temps avec ses frères et sœurs et conduire son père à des rendez-vous chez le médecin, ce qu’elle qualifie de «bon pour moi mentalement, car généralement je ne suis jamais avec eux». Il a fallu des mois et des mois pour retrouver la forme de pointe dans laquelle elle était avant la pandémie, mais maintenant, c’est à toute vapeur. Les championnats américains ont lieu la première semaine de juin et les essais olympiques ont lieu plus tard ce mois-là. Lee dit que l’année supplémentaire a renforcé sa performance aux barres asymétriques et l’a rendue plus constante dans l’ensemble. «Je ne voulais tout simplement pas me voir reculer», dit-elle. «Je ne veux pas décevoir mes entraîneurs ou mes parents.»

Pourtant, une place dans l’équipe n’est pas garantie. Pour la première fois de l’histoire, la gymnastique féminine américaine n’a que quatre places ouvertes (contre cinq aux Jeux de 2016), dont l’une ira presque définitivement à Biles. À ce stade, il pourrait être plus difficile pour un gymnaste américain de faire partie de l’équipe olympique que de gagner une médaille une fois sur place.

Sans surprise, rien de tout cela ne semble mettre Lee en phase. Elle n’est pas étrangère à trouver la meilleure version d’elle-même dans des circonstances intenses – la version qui remporte des médailles, défie la gravité et défend la cause de sa communauté. Avant de s’endormir la nuit, elle se visualise en train de réaliser un atterrissage parfait et de rentrer à la maison en tant que première championne olympique américaine de gymnastique Hmong. Histoire faite.


Montage vidéo: Kameron Key | Directrice de la photographie: Kiera Faye | Opérateur caméra et cardan: Josh Voelker

Pour en savoir plus sur tous les espoirs olympiques, visitez TeamUSA.org. Les Jeux olympiques de Tokyo commencent le 23 juillet sur NBC.

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